"C'est une farce" : le site géant de contrôle des frontières du Brexit est désormais utilisé pour inspecter les animaux de compagnie ukrainiens

Il est construit sur un vaste site de 230 acres, avec un coût total évalué à plus de 100 millions de livres sterling, et peut accueillir 1 700 poids lourds. Le personnel de sécurité patrouille à plusieurs points de contrôle autour de sa clôture de périmètre de 12 pieds de haut. À l’intérieur se trouvent de nouveaux bâtiments et équipements à la pointe de la technologie pour l’inspection des importations en provenance d’Europe.

Mais plus de six mois après son achèvement, cette supposée pièce maîtresse fortement gardée d’une Grande-Bretagne nouvellement indépendante est pratiquement déserte. Il est étiqueté par les personnes qui vivent à proximité comme le grand éléphant blanc du Brexit, flambant neuf mais largement redondant. Les seules importations inspectées sont quelques animaux de compagnie en provenance d’Ukraine.

Parlez aux habitants de l’installation frontalière intérieure (IBF) de Sevington dans le Kent, et ils sont au-delà du désespoir. Personne ne sait quand, ni même si, ce témoignage géant de la sortie de plus en plus coûteuse et chaotique du Royaume-Uni de l’UE sera un jour utilisé aux fins prévues.

Localement, on entend dire que l’IBF sera prochainement reconvertie en entrepôts ou en logements. Rachel Brown, qui habite à deux pas du périmètre, a déclaré que ce qui s’était passé était « horrible » : « S’ils ne l’utilisent pas, à quoi ça sert ? Ce sera un lotissement dans quelques années. C’est une honte totale. » Un autre habitant de Sevington, Terry, qui n’a pas voulu donner son nom de famille, a ajouté : « C’est une farce, un éléphant blanc. Il est bien évident que personne ne savait comment allait se passer le Brexit ni quoi faire. Le résultat est que nous nous retrouvons avec cela sur le pas de la porte. Les IBF d’Ebbsfleet et de Warrington ont déjà été fermés.

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Espaces de stationnement vides pour camions à l’installation frontalière intérieure de Sevington, construite pour accueillir 1 700 poids lourds. Antonio OlmosVendredi, l’étrange camion s’est précipité pour les contrôles douaniers du HMRC qui sont maintenant traités dans une petite section du site.

Sevington a été construit en un peu plus de deux ans principalement pour effectuer des inspections à l’importation de produits végétaux et animaux originaires de l’UE, une responsabilité du ministère de l’Environnement, de l’Alimentation et des Affaires rurales (Defra).

Mais le régime de règles qu’il a été conçu pour administrer n’est jamais entré en vigueur en raison des revirements imposés au gouvernement par la prise de conscience naissante que le commerce fonctionne mieux sans friction.

Le site de Kent, juste à côté de la M20 près d’Ashford, est le plus grand des sept dépôts de ce type construits à travers le pays, loin des ports très fréquentés – dans ce cas, Douvres.

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Une annonce sur le régime qui sera désormais introduit est prévue pour le début de cette année. Un porte-parole du gouvernement a déclaré que Sevington jouerait toujours un rôle clé dans « la création d’une frontière numérique transparente ». Mais il est certain qu’il s’agira d’une touche plus légère que celle précédemment envisagée, ce qui met davantage en doute l’adéquation de Sevington à l’objectif.

Defra a déclaré vendredi à l’Observer qu’il n’avait désormais « aucune opération en cours » à Sevington « à l’exception d’une petite présence » qui « était temporairement disponible pour détenir des animaux de compagnie pendant la réponse ukrainienne ».

Richard Ballantyne, directeur général de la British Ports Association, a déclaré que le site de Sevington était une erreur coûteuse causée par la précipitation à « faire avancer le Brexit » et l’incapacité de prévoir ce que cela entraînerait.

Lui et d’autres experts de l’industrie avaient mis en garde contre les problèmes d’exploitation d’une frontière dure pendant des années avant le Brexit. « La raison de la construction de ces lieux était que les décideurs politiques voulaient quitter (l’UE) rapidement pour faire quelque chose, mais les arrangements réels, les rouages ​​​​et les boulons dont nous avions besoin, n’étaient pas clairs. Les décideurs ont maintenant réalisé qu’il y a certaines conséquences à avoir une frontière dure que nous n’aimons pas, qui sont des inspections coûteuses et des retards, qui nuisent aux affaires. Je pense qu’ils ont réalisé que nous n’avons probablement pas besoin de ces contrôles parce que nous avons des normes très similaires à celles de l’UE. Nous n’avons tout simplement pas besoin de faire ces choses. Mais il y a un gros coût pour le Trésor public.

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Il a ajouté : « Je pense que cela aurait été mieux pour nous si nous avions décidé à quoi ressemblerait notre départ. Vous devez comprendre quels en sont les coûts et les conséquences. Il y a eu beaucoup d’argent gaspillé. »

Defra dit qu’il annoncera un nouveau programme de contrôles et d’inspections dans les prochaines semaines. Mais le ton a changé. On parle moins maintenant de frontières rigides, plus de réduction des frictions – toute l’idée du marché unique de l’UE.

Les experts du secteur affirment que le changement d’avis est plus profond et suggèrent que les ministres envisagent même de revenir à un alignement plus étroit sur les règles de l’UE pour certains produits commercialisés, y compris ceux d’origine végétale et animale.

Sevington n’est qu’une pièce – bien que probablement la plus grande – dans un puzzle post-Brexit de nouvelles infrastructures intérieures et portuaires, dont une grande partie ne sera peut-être jamais utilisée. En juillet 2020, le gouvernement a annoncé un programme de financement de 705 millions de livres sterling pour les installations frontalières, les emplois et la technologie. Environ 200 millions de livres sterling ont été mis à la disposition des ports pour développer leurs propres installations, ce qu’ils ont fait, mais beaucoup constatent maintenant qu’ils ne peuvent pas utiliser ce qu’ils ont construit.

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Comme Sevington, il était censé effectuer des contrôles sur les importations de produits animaux et végétaux en provenance de l’UE.

Ballantyne dit que des endroits comme Portsmouth ont maintenant leurs propres « éléphants blancs ». Ils avaient espéré financer les frais de fonctionnement et de personnel en facturant les inspections qu’ils ne peuvent plus faire. « Ils sont coincés. Le gouvernement n’indemnisera pas le secteur pour les coûts d’exploitation. Ils ne financeront pas la démolition de telles infrastructures. Nous sommes très frustrés par cela », a-t-il déclaré.

Pendant ce temps, le port de Douvres a reçu la semaine dernière un investissement de 45 millions de livres sterling du fonds de nivellement du gouvernement (initialement prévu pour aider les régions défavorisées du Royaume-Uni) pour améliorer le flux de trafic du Royaume-Uni vers l’UE et réduire la congestion sur les routes locales après- Brexit. Le secrétaire de mise à niveau, Michael Gove, qui, comme Rees-Mogg, avait insisté sur le fait que le Brexit serait une bonne nouvelle pour l’économie britannique, a constaté qu’en réalité, il coûte très cher à son propre budget ainsi qu’aux Britanniques. contribuables.