L'influence d'un animal de compagnie sur votre santé mentale ne connaît pas de limites

Si vous avez ou avez déjà eu un animal chez vous, vous conviendrez peut-être que sa simple présence est une joie en soi. Ils peuvent rendre une bonne journée meilleure et une mauvaise journée à nouveau, et en période de solitude, de stress ou d’anxiété, les animaux de compagnie peuvent également servir d’animaux de thérapie en interne. Parmi les personnes qui ont eu la chance d’aimer un compagnon non humain, l’influence d’un animal de compagnie sur la santé mentale est claire.

‘L’effet animal de compagnie :’ l’influence d’un animal sur la santé mentale

Dans une interview avec Well+Good, Karen Sullivan, PsyD, ABBP, neuropsychologue certifiée et fondatrice de I Care For Your Brain, confirme le lien positif entre les animaux de compagnie et la santé mentale. Elle appelle cela « l’effet animal de compagnie ». Avoir un animal de compagnie peut augmenter l’estime de soi et l’humeur d’une personne, explique le Dr Sullivan, ajoutant qu’elle peut également combattre la solitude, grâce à la compagnie et à l’amour inconditionnel qu’elle offre à ses humains. Et si vous vous êtes déjà demandé si les chiens peuvent aider à lutter contre l’anxiété ou le stress, ou si vous préférez la compagnie des félins, les chats peuvent aider à lutter contre la dépression. Sullivan dit que les animaux peuvent être un baume pour de nombreuses douleurs.

La Dre Sullivan est en bonne compagnie lorsqu’elle dit que l’influence d’un animal de compagnie sur la santé mentale est positive. Selon Julie Osborn, PsyD, LCSW. il y a de nombreux avantages à posséder un animal de compagnie, y compris parmi ceux qui sont diagnostiqués avec certaines maladies mentales. « Beaucoup de personnes atteintes de santé mentale – par exemple, souffrant d’anxiété, d’anxiété sociale ou de dépression, tout tourne autour des autres », explique le Dr Osborn. « Nous nous comparons aux autres et nous nous inquiétons toujours de ce que les gens pensent de nous. Nous n’avons pas cela avec nos animaux de compagnie.

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Les animaux de compagnie aident à réduire l’anxiété et le stress

Lorsqu’on lui a demandé si les animaux de compagnie aidaient à réduire l’anxiété et le stress, le Dr Sullivan fait référence à une étude portant sur la façon dont les chiens aident les humains à gérer l’anxiété et le stress. Selon le Dr Sullivan, les chercheurs ont postulé que l’interaction avec nos compagnons canins pourrait augmenter les niveaux d’ocytocine, une hormone traditionnellement associée à l’intimité physique chez les humains. Le Dr Sullivan dit que, à son tour, des niveaux accrus d’ocytocine pourraient avoir un impact positif sur la santé mentale en diminuant les hormones de stress et en activant le système parasympathique, qui signale au corps de se détendre après un événement stressant.

Les animaux de compagnie peuvent fournir de la compagnie et combattre la solitude

Les animaux de compagnie ne sont pas seulement des animaux, ils sont aussi des compagnons pour les personnes qui les aiment. En tant que compagnons, vous pouvez partager des expériences avec votre animal comme vous le feriez avec un membre de la famille ou un ami. « Les avantages de la compagnie proviennent du bonheur mutuellement ressenti. d’une relaxation partagée et d’interactions joyeuses et spontanées », explique le Dr Sullivan, ajoutant que « tout cela est facile à avoir avec un animal de compagnie. ”

Alors que les animaux de compagnie sont de merveilleux compagnons en eux-mêmes, le Dr Sullivan dit qu’ils contribuent également à encourager la connexion humaine. Se promener dans le quartier avec votre chien, par exemple, ou rejoindre un groupe de médias sociaux lié à votre type spécifique d’animal de compagnie peut offrir des opportunités sociales qui ne vous auraient peut-être pas été accessibles autrement. De plus, les animaux de compagnie peuvent également servir de brise-glace, ce qui est idéal si vous êtes souvent anxieux dans des situations sociales, selon le Dr Osborn, qui ajoute qu’avoir un intérêt commun (dans ce cas, les animaux de compagnie) peut faciliter la connexion avec les autres.. Tout cela, par conséquent, peut aider à combattre la solitude.

Les animaux de compagnie fournissent un soutien émotionnel

Si vous avez déjà tenu un chiot dans vos bras ou laissé un chat dormir sur vos genoux, vous vous en souviendrez peut-être comme d’un moment de pure joie. En effet, les animaux de compagnie peuvent remonter le moral et contribuer à une humeur positive générale. Selon le Dr Sullivan, les animaux de compagnie peuvent également fournir un soutien émotionnel aux personnes qui ont reçu un diagnostic de maladie mentale, y compris le trouble de stress post-traumatique, la démence et l’anxiété sociale. En fait, de nombreux hôpitaux et maisons de retraite ont intégré la zoothérapie dans leurs programmes, ce qui permet aux patients de récolter les fruits de l’interaction avec un animal.

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Les animaux de compagnie peuvent favoriser un développement psychologique sain chez les enfants et les adolescents

Avoir un animal de compagnie peut également offrir des avantages psychologiques aux enfants et aux adolescents. Chez les enfants, l’American Academy of Child and Adolescent Psychiatry (AACAP) indique que les animaux de compagnie peuvent enseigner aux enfants l’empathie et la compassion, entre autres choses. Selon le Dr Sullivan, les animaux de compagnie enseignent également la responsabilité aux enfants – et inculquer un sens des responsabilités aux enfants a été lié à une augmentation de l’estime de soi et de la confiance en soi. Bien que petite, une étude menée en 2020 a également mentionné que les animaux de compagnie peuvent aider à fournir un soutien social et émotionnel aux jeunes adultes qui traversent les années d’adolescence, qui peuvent souvent être une période de solitude, de stress et d’anxiété.

Les animaux domestiques peuvent augmenter l’activité physique, ce qui peut également avoir un impact sur la santé mentale

Les animaux de compagnie qui nécessitent des périodes d’activité peuvent sans aucun doute apporter plus de mouvement dans vos journées. Selon une étude publiée en 2017, les chiens peuvent potentiellement augmenter l’activité physique de leurs propriétaires. Bien que l’étude ait été de petite taille, elle a montré que les propriétaires de chiens marchaient plus que les non-propriétaires, réalisant environ 22 minutes d’activité physique modérée par jour. Une autre étude menée en 2020 rapporte également des résultats similaires.

Bien que des recherches supplémentaires soient nécessaires sur la façon dont un niveau accru d’activité physique chez les propriétaires d’animaux de compagnie peut avoir des effets bénéfiques sur la santé mentale, il existe des études qui soutiennent que le mouvement peut avoir un impact positif sur votre bien-être général. L’activité physique peut libérer des endorphines, une substance chimique du cerveau qui peut favoriser l’énergie et contribuer à une humeur positive, et elle n’a pas besoin d’être intense non plus. Le simple fait de marcher peut améliorer la santé mentale, selon une vaste étude publiée dans la revue The Lancet Psychiatry.

Les animaux de compagnie peuvent aider les humains à se sentir aimés

Le Dr Osborn dit que l’amour inconditionnel est un autre avantage de posséder un animal de compagnie, ce qui peut également avoir un impact profond sur la santé mentale. « C’est la seule relation dans votre vie dont vous n’avez pas à vous soucier », déclare le Dr Osborn, ajoutant que, verrues et tout, « nos animaux de compagnie nous acceptent pour qui nous sommes ». Le Dr Sullivan ajoute que les animaux de compagnie amoureux offrent à leurs propriétaires des liens avec un besoin humain fondamental, qui est « d’être aimé, de se sentir valorisé et de faire l’expérience de la compagnie, et pour certains, cela se ressent plus profondément avec un animal de compagnie ».

Certains animaux de compagnie peuvent-ils influencer la santé mentale plus que d’autres ?

Alors que la plupart des recherches portent sur l’impact psychologique que les chiens peuvent avoir sur les propriétaires d’animaux, le Dr Sullivan soutient que tout animal (à fourrure, à nageoires ou à plumes) dont vous avez la charge peut avoir un impact positif sur votre santé mentale. D’une part, les propriétaires de chats ont et partagent des émotions plus positives avec leur félin, et les personnes qui sont les fiers propriétaires d’autres animaux, comme les reptiles, les oiseaux ou les poissons, peuvent également obtenir des avantages pour la santé mentale. « Il a été démontré que regarder des poissons nager dans un aquarium a des effets méditatifs et apaisants, se blottir contre un cochon d’Inde fait sourire davantage les enfants autistes et caresser un boa constrictor réduit la tension artérielle et le niveau de stress », explique le Dr Sullivan. En d’autres termes, le Dr Osborn dit: « Quel que soit l’animal que vous aimez, il vous conviendra. »

Et si vous ne pouvez pas posséder d’animal de compagnie ?

Cependant, lorsqu’il s’agit d’avoir un animal de compagnie, il est important de garder à l’esprit que cela s’accompagne d’un engagement. Comme le dit le Dr Osborn, « Si vous voulez un animal de compagnie, vous devez en prendre soin. » De plus, « beaucoup de gens qui aiment les animaux et aimeraient avoir un animal de compagnie ne le peuvent pas. Certaines personnes n’ont pas la santé physique nécessaire pour entretenir un animal de compagnie, pour marcher tous les jours ou se pencher pour changer un bac à litière. Certaines personnes ne peuvent pas se permettre les dépenses qui accompagnent le fait d’être propriétaire d’un animal de compagnie », explique le Dr Sullivan.

Si vous n’êtes pas prêt à posséder un animal de compagnie ou si vous avez un problème de santé (comme des allergies ou de l’asthme) qui ne vous permet pas de vivre avec des animaux, il est possible de profiter des avantages d’interagir avec des animaux sans en posséder un. « Vous pouvez visiter l’animal de compagnie de quelqu’un d’autre, un café pour chats, un parc local ou un refuge pour animaux », explique le Dr Sullivan. « Certaines personnes qui font du bénévolat dans des refuges pour animaux ou un sanctuaire pour animaux une fois par semaine, une fois par mois ou autre, peuvent s’occuper d’animaux et, à leur tour, recevoir de l’amour », ajoute le Dr Osborn.

Bien que l’influence d’un animal de compagnie sur la santé mentale soit incontestable, vos animaux ne sont pas une panacée. Bien qu’il soit normal de rechercher l’amour qu’un animal de compagnie peut vous offrir, ils ont également besoin d’amour et de soins en retour.